Histoire de l esclavage

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Histoire de l esclavage

Le développement de la traite d’esclaves sera pour La Réunion assez tardive en comparaison par exemple avec sa voisine l’île Maurice. A la base, les Malgaches importés par les colons ne sont pas esclaves, même s’ils ne sont pas payés. Mais vingt années plus tard, avec le premier commandant de l’île, Estienne Regnault, un régime servile est installé.

La Réunion, située sur la route des Indes, favorisera l’importation d’esclaves de type « cafres » (noir Bantou d’Afrique Australe à l’origine) embarqués depuis la côte Ouest de l’Afrique, ou encore des esclaves Tamouls ou Bengalis déposés en petit nombre sur la route du retour des Indes. Le terme de « cafre » désigne à La Réunion les noirs de toutes origines. Le plus grand nombre d’esclaves provient donc de la côte Ouest de l’Afrique, mais également de Madagascar. Pour couvrir cette petite distance, on utilise des vaisseaux de côte à faible tirant. Les conditions d’entassement y sont encore plus effroyables que sur les gros navires.


C’est avec le début de la production de café en 1715 que commence alors la réelle augmentation d’effectif des esclaves. De 311 en 1704 on passe à 23 000 en 1773. En 1804 c’est plus de 50 000 esclaves qui peuplent l’île.

La géographie de l’île, avec ses hauts sommets, ses cirques , ses ravines, offre aux esclaves la possibilité de fuir. Le marronnage se développe rapidement dès 1725 surtout parmi les esclaves malgaches. Des milices de blancs se forment alors, et partent en expédition dans les hauts, poursuivre les fuyards jusque dans les cirques que ces communautés marronnes ont été les premières à peupler. Les marrons sont le plus souvent alors exécutés, et les oreilles ou parfois même les têtes sont ramenés aux maîtres colons. Le plus tristement célèbre de ces chasseurs de marrons fut François Mussard .

Des révoltes existent, mais sont réprimées de manière effroyable, comme en 1799 ou onze mutins sont exposés à la volée de canon.
En octobre 1848 arrive sur l’île le commissaire-général Sarda-Garriga , porteur du décret d’abolition de l’esclavage. Il promulgue le décret le 19 Octobre, avec effet au 20 décembre. Pour calmer les inquiétudes et la forte opposition des planteurs, il décrète le 24 octobre que les futurs affranchis devront prendre un engagement de travail pour assurer la continuité du travail. Le 20 décembre 1848 est un jour chômé. Mais la manifestation de joie des quelques soixante mille esclaves restera modéré, car dès le lendemain tout le monde sera de retour au travail. Cette nouvelle main d’œuvre est recrutée à bas salaire, et les conditions de vie des travailleurs engagés reste extrêmement précaire, et ne varie guère de celle des esclaves.

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